對很多中學生(甚至大部份人)來說,語言學是一個很陌生的名字。當然這不難理解,一來學校一般沒有相關的課程,二來語言學作為一個學術科目本身也只有很短的歷史。

但由於大眾對語言學的不認識,與及香港的語言學系都不幸地被歸入文學院中,以致很多人對這個科目都有不少誤解。

當我跟別人說我是唸語言學的時候,我最經常得到的問題就是問我是學甚麼語言的。其實,雖然我們唸語言學時的確會遇到很多不同語言的語料(甚至有一些是很奇怪的語言),但我們的興趣和目標卻不是要去學習這些語言。我們有興趣的,是從這些語料中得知語言是怎樣運作,與及我們的腦袋是怎樣處理語言的。

換句話說,也許跟許多人所想的不一樣,語言學其實是一門研究語言的科學。就好像地理學是研究地球的科學,心理學是研究心理的科學,生物學是研究生命的科學一樣。我們從不同語言中搜集語料,加以分析,然後再發展不同的理論去幫助我們了解語言的運作;就好像生物學家觀察動物的行為,然後歸納出不同生物的特性一樣。

語言學是一門跨學科的學問。我們經常向其他學科取經,以加深我們對語言的認識。這些學科包括心理學、生物學、社會學、哲學、資訊科學和物理學等。

以下簡單地介紹語言學中的一些課題。

語音學

語音學研究語言聲音是怎樣產生的。我們學習人類口腔的生理結構,以了解其不同部份如何可以合作製造出不同的語言聲音。我們也會更仔細地研究這些聲音之間的異同和分類,與及我們大腦如何分辨這些不同的聲音。

音系學

音系學研究語言聲音如何在話語中互相影響。我們也對個別語言的語音作出分析和系統化。

語義學

語義學研究語言和意義之間的關係。我們研究「意義」的意義,嘗試理解人類大腦如何處理和運算「意義」。

語言形態學

形態學是研究字詞形態的學問。我們研究不同語言如何利用不同的形態去表達不同的意思和句法作用。

句法學

句法學研究句子的結構。但不同於中學時所學的文法,我們不只想描述一個特定語言的句法規則,更希望可以透過研究不同語言的句法規則,從而了解人腦如何處理句子結構和理解語言。

社會語言學

社會語言學研究人類如何使用語言去達到不同的社會目的。譬如說,為甚麼社會上不同階層的人會以不同的方法去使用同一個語言呢?

語言獲得

這是研究人類如何學習語言的一門學問。研究指出嬰兒學習第一語言的方法跟成人學習第二、三語言的方法其實是很不相同的。它們有甚麼不同,又為甚麼會不同呢?這都是我們有興趣問的問題。

語言類型學

類型學研究不同語言之間的關係。我們研究不同語言如果由它們的祖先演變出來,也分析和研究不同的語言如何(和為甚麼)使用不同的語言特徵。